Кольца супер-сатурна

Статья продается только в составе журнала

Многие астрономы занимаются исследованиями в лабораториях институтов и обсерваторий. Но если вы хотите открыть что-то действительно необыкновенное, то лучше отправиться туда, где не так многолюдно и никто не спугнет ваши самые фантастические идеи. Не случайно один из лучших баров в городе Тусоне, штат Аризона, под названием «1702» (по номеру дома, где он находится) удобно расположился вблизи Стюардовской обсерватории, принадлежащей Аризонскому университету. Именно там мой коллега Эрик Мамажек (Eric Mamajek) из Рочестерского университета продемонстрировал мне нечто, побудившее нас к поискам первой «окольцованной» планеты далеко за пределами Солнечной системы, — задача, потребовавшая для своего решения как новейших телескопов, так и астрономических наблюдений вековой давности. В ходе исследования мы обнаружили не только б льшую, чем у Сатурна, систему колец, но и нечто похожее на новорожденный спутник планеты. Обнаружение колец Все началось в 2011 г., когда Мамажек со своим аспирантом Марком Пеко (Mark Pecaut) составляли каталог самых молодых ближайших к Земле звезд. Чтобы оценить возраст подпадающих под эту категорию кандидатов, ученые определяли скорость их вращения. Молодые звезды вращаются быстрее, чем старые, а определить параметры вращения можно, наблюдая за появлением и исчезновением на них пятен — более темных, холодных областей на их поверхности. У одной из представляющих для нас интерес звезд не было имени, а существовало лишь буквенно-цифровое обозначение 1SWASP J140747.93394542.6, составленное из названий используемых для наблюдения за ней приборов и расположения в созвездии Центавр. Сегодня для краткости мы называем ее J1407. Эта и другие исследуемые нами звезды находятся слишком далеко, чтобы можно было различить пятна на их поверхности, поэтому Мамажек и Пеко проанализировали так называемую «кривую блеска» J1407 — график изменения яркости астрономического объекта со временем, наблюдая за едва заметными колебаниями яркости звезды, вызванными кратковременным появлением пятен на ее видимом полушарии. Причиной таких колебаний могло быть также прохождение на фоне звезды какой-нибудь планеты, частично закрывающей ее для земного наблюдателя. Мамажек и Пеко нашли кривую блеска J1407 в базе данных исследований, проведенных в рамках проекта SuperWASP, участники которого к тому времени обнаружили более 100 «проходящих планет», изучив примерно 31 млн звезд. Судя по кривой блеска J1407, можно было предположить, что это молодая быстро вращающаяся звезда, но график содержал и другую, более загадочную информацию. Даже поверхностного взгляда на кривую блеска J1407 было достаточно, чтобы увидеть: в 2007 г. эта в общем-то ничем не примечательная звезда в течение многих ночей мерцала совершенно необъяснимым образом, затем потускнела и стала почти невидимой на целую неделю, а потом появилась вновь и снова засияла как обычно. Данные других лет наблюдений за этой звездой не указывают на подобную ее переменность. В 2007 г. это странное событие осталось почти незамеченным, и кривая блеска J1407 лежала невостребованной в архивах. Но когда в 2011 г. она попалась на глаза Мамажеку, он уже был готов к этой встрече.

Подробнее читайте на страницах журнала "В мире науки" №3_2016