Статья продается только в составе журнала

Как ни прекрасны закаты на Земле, но представьте, насколько изумительно выглядит двойной закат разноцветных солнц, отбрасывающих движущиеся красные и оранжевые тени. В течение многих лет нас обоих интересовало, действительно ли в окрестности двойных звезд могут существовать планеты. И правда ли, что на самом деле существуют миры вроде фантастической планеты Татуин из «Звездных войн», на которой небосвод залит сиянием двух различных солнц?

У астрономов были причины полагать, что такие системы действительно есть, однако некоторые теоретики были с этим не согласны. Условия в окрестности пары звезд, убеждали они, слишком хаотичны для того, чтобы там могли образоваться планеты. В отличие от тел, обращающихся вокруг одиночной звезды, планета, движущаяся вокруг пары звезд, вынуждена иметь дело с двумя гравитационными полями. А поскольку сами звезды обращаются друг вокруг друга, величина результирующей гравитационной силы будет постоянно изменяться. Даже если бы планете и удалось сформироваться в таких нестационарных условиях, ее долговременная стабильность не была бы гарантирована: планета, вероятно, оказалась бы выброшенной далеко в космос или врезалась бы в одну из звезд. Наблюдения двойных звезд порой намекали на присутствие рядом с ними планет, но прямых доказательств получить не удавалось.

В марте 2009 г. двадцатилетние усилия Уильяма Боруцки (William Borucki) и его сотрудников заполучить космический телескоп, способный охотиться за экзопланетами, наконец увенчались успехом. Работа космической обсерватории NASA «Кеплер» дала прекрасные результаты, позволив за короткое время открыть сотни, а затем и тысячи возможных планет методом прохождения, или транзита, состоящим в том, что телескоп ищет мини-затмение, которое наблюдается, когда планета проходит на фоне звездного диска, блокируя часть его света. Однако после двух лет наблюдений ни у одной двойной звезды планета не обнаружилась. Нам было от чего приуныть. Весной 2011 г., в который раз обсуждая по телефону данные с «Кеплера», один из нас попытался мрачно пошутить: «Может быть, нам следует написать статью о том, почему они не существуют?». Ответом было молчание.

Но наши страхи оказались напрасными. Не прошло и шести месяцев после этого разговора, как мы устроили пресс-конференцию, на которой объявили о первом обнаружении прохода планеты через двойную звездную систему. Эту планету назвали Kepler-16b. В течение нескольких месяцев рабочая группа«Кеплера» по изучению затменных двойных звезд открыла еще две планеты в таких системах (Kepler-34b и Kepler-35b), показав, что хотя это и экзотика, но не такая уж редкая. Так родился новый класс планетных систем. Сейчас число открытых «Кеплером» планет у двойных звезд равно семи, и оно, вероятно, удвоится в ближайшее время. Кстати, расчеты указывают, что в нашей галактике их, по всей видимости, десятки миллионов.