Статья продается только в составе журнала

     В 70-х гг. прошлого века, когда биологи впервые «окинули взором» геном человека целиком, они увидели, что небольшие «смысловые сегменты» ДНК (называемые экзонами), которые кодируют белки, плавают, подобно щепкам, в океане кажущейся генетической неразберихи. Для какой, скажите на милость, цели существуют все эти неприкаянные миллиарды дезоксирибонуклеиновых «букв» и «слогов»? Даже научное светило такой величины, как Фрэнcис Крик, один из первооткрывателей ДНК, высказался в том духе, что все они «едва ли что-то большее, чем просто мусор».
       С тех пор словосочетание «бессмысленная ДНК» вошло в лексикон специалистов по генетике человека. В 2000 г., когда ученые, принимавшие участие в проекте «Геном человека», представили миру первый набросок последовательности нуклеотидов («букв» генетического кода) в нем,
показалось, что предположение о бессмысленности подавляющей части этой последовательности (97% из 32 млрд нуклеотидов) справедливо. Иными словами, «книга жизни» несколько напоминала сценарий мыльной оперы.
        Но примерно в это же самое время некий научный консорциум, включавший десятки международных лабораторий, приступил к осуществлению масштабного проекта по исследованию той части человеческого генома, которую один биолог назвал «скромной», «непретенциозной» и «вообще не генетической». Проект этот скрывается под акронимом ENCODE — Encyclopedia of DNA Elements, т.е. «Энциклопедия элементов ДНК». Его участники, образно говоря, «ползают» взад-вперед по двойной спирали, пытаясь найти там еще что-нибудь, имеющее биологический смысл. В 2007 г. консорциум опубликовал предварительный отчет об итогах своей деятельности, в котором красной нитью проходила мысль, что, подобно хламу, который многие сваливают на чердаке, так называемая «мусорная ДНК» хранит настоящие сокровища.
       В серии статей, опубликованных в сентябрьском номере Nature, ENCODE обнародовала ошеломляющий перечень ранее не известных ученым «мелочей»: молекулярных переключателей, сигнальных систем, «дорожных знаков» и прочей информации, выгравированной, подобно рунам, по всей длине молекулы ДНК. В ходе этой работы сотрудники проекта перерабатывают тот словарь, которым пользуются биологи при изучении и обсуждении наследственности и наследственных заболеваний.
       Юэн Бирни, 39-летний сотрудник Европейского института биоинформатики (Кембридж, Великобритания), вел аналитическую работу с более чем 400 участниками проекта ENCODE. Недавно он рассказал журналу Scientific American о главных находках, сделанных в ходе реализации проекта. Выдержки из этой беседы мы и приводим ниже.