Охота за реликтами в млечном пути

Статья продается только в составе журнала

Темной ясной ночью поезжайте подальше, туда, где нет сияния городских огней, и взгляните в небо прямо над собой. Вы увидите сияющую ленту Млечного Пути, словно арка эффектно протянувшуюся над головой. Прошло уже четыре столетия с тех пор, как Галилео Галилей первым направил телескоп на это вызывающее благоговейный трепет полотно и увидел, что «молоко» — это на самом деле бесчисленное скопление отдельных звезд, слишком тусклых, чтобы их можно было различить невооруженным глазом. Еще три столетия понадобились астрономам, чтобы убедиться, что Млечный Путь — всего лишь одна из миллиардов галактик во Вселенной.

На самом деле Млечный Путь — это не просто одиночная галактика: недавние исследования показали, что за время своего существования она заманила к себе и поглотила множество более мелких галактик, включив их звезды в свой состав. Известно, что вокруг нее обращаются по крайней мере 20 карликовых галактик величиной от одной миллионной до одной сотой массы Млечного Пути — и, не исключено, десятки еще не открытых. Ныне существующие галактики-спутники, как полагают, составляют всего лишь крошечную долю из тех, которые когда-то существовали, все прочие, которые силы гравитации затащили в нашу Галактику, давным-давно были ею поглощены. Это космическое пиршество началось, когда Млечный Путь был моложе и меньше, чем сейчас, и продолжается по сей день: по всей видимости, галактики-спутники, которые все еще существуют, в конце концов тоже будут проглочены. И хотя после гибели этих жертв гравитационного аппетита Млечного Пути прошло немало времени, следы их остались в виде едва различимых звездных потоков, протянувшихся через весь небосвод. За последние 15 лет относительно новая область астрономии, которую стали называть галактической археологией, обнаружила много таких потоков. Изучая эти ископаемые остатки прошлого нашей Галактики, галактические археологи складывают вместе, как части пазла, события из истории Млечного Пути и получают ключи к загадке рождения и эволюции нашей и других так называемых спиральных галактик. В идеале хорошо было бы изучать галактики не только изнутри, но и снаружи. Мы не можем проделать это в отношении нашей собственной Галактики. Но воспользовавшись возможностью наблюдать картину с близкого расстояния, находясь внутри Млечного Пути, мы можем извлечь подробную информацию, которую не в состоянии получить, исследуя другие галактики со стороны. Эта область науки уже помогла найти подтверждение одному из процессов, благодаря которому разрастаются Млечный Путь и другие молодые галактики. Открытие многочисленных звездных потоков из областей, где когда-то давным-давно находились галактики-спутники, подкрепляет широко распространенную теорию, что изначально наша Галактика была небольшой и отчасти разрослась, поглощая массу большими глотками, — в ходе процесса, называемого формированием иерархической структуры. Хотя многие особенности этого сценария до сих пор остаются загадкой, мы медленно, но верно пишем биографию Млечного Пути.

Подробнее читайте на страницах журнала "В мире науки" №02_2015