Статья продается только в составе журнала

С тех пор как почти 170 лет назад на английской территории были обнаружены их окаменелые остатки, эти гигантские динозавры с длинной
шеей, получившие название зауроподы, не переставали изумлять и озадачивать ученых. Даже когда знаменитый британский зоолог и палеонтолог сэр Ричард Оуэн (Richard Owen) признал в 1842 г., что динозавры составляют свою отдельную группу, отличную от рептилий, он предпочел не включать в нее найденные ископаемые останки, которые позднее были классифицированы как зауроподы. Вместо этого он решил, что данные окаменелости принадлежат какой-то разновидности водного крокодила, названной им цетиозавром (Сetiosaurus), т.е. «китовым ящером», за огромные размеры его костей. Почти 30 лет спустя, в 1871 г., профессор геологии Оксфордского университета Джон Филлипс (John Phillips) объявил о находке скелета такого «цетиозавра» — достаточно полного для заключения, что данное животное не было водным крокодилом и по меньшей мере часть времени проводило на суше.
Подобный вывод Филлипса на десятилетия привел палеонтологов в состояние недоумения — они никак не могли понять, как столь массивному существу удавалось выдерживать собственный вес вне водной стихии. Поскольку зауроподы воспринимались как животные без
места для жизни, непригодные как для суши, так и для моря, они стали казаться некими неповоротливыми, архаичными травоядными-переростками, которые попросту были обречены на быстрое вымирание или по крайней мере на вытеснение более «совершенными» динозаврами. Еще в 1991 г. ученые доказывали, что зауроподам было далеко до высшей стадии развития динозавров, а их благополучие объяснялось лишь отсутствием более приспособленных к местным условиям травоядных конкурентов. По их мнению, эти гиганты юрского пери-
ода (около 200–145 млн лет назад) уступили место в меловом периоде (примерно 145–65,5 млн лет назад) имевшим больший головной мозг и лучше приспособленным к среде другим травоядным динозаврам, таким как гадрозавры (утконосые динозавры) и цератопсы (рогатые дино-
завры), которые взяли верх, оттеснив зауроподов на эволюционную обочину.
Считается, что зауроподы были вытеснены в Южное полушарие планеты, и оставшаяся горстка этих животных смогла продержаться там до конца мелового периода, когда произошедшее столкновение нашей планеты с астероидом положило конец эпохе динозавров.
Однако подобная точка зрения, по которой зауроподы уходили в небытие по причине своей недостаточной приспособленности к среде обитания, сама по себе не слишком жизнеспособна. Недавние находки по всему миру окаменелостей зауроподов — только лишь за последние
десять лет было обнаружено более 60 новых их видов — позволили выявить удивительно устойчивую группу этих динозавров, благополучно жившую в течение многих миллионов лет на суше при предельных значениях массы тела. Благодаря этим находкам и новым аналитическим методам их оценки ученые начали находить ответы на ключевые вопросы: как зауроподы размножались и развивались, чем они питались и каким образом адаптировались к резким изменениям окружающей среды. Данные открытия изменили наши познания об этой «символической» группе животных